En Europa, comenzó con la victoria del partido de extrema izquierda Syriza en las elecciones parlamentarias griegas hace 5 años. Terminó con tres elecciones más, que dan testimonio de una marcada polarización política. En Portugal, el Partido Socialista ha unido fuerzas con el Partido Comunista, una vez su peor enemigo, para asegurar una mayoría en la cámara.

En Polonia, el partido Ley y Justicia (PiS) obtuvo la mayoría absoluta de escaños en la Dieta y se apresuró a implementar un programa ultranacionalista. En España, la irrupción de Podemos, un nuevo partido de izquierda radical, pone fin al bipartidismo y a la hegemonía tradicional del Partido Socialista Obrero Español (PSOE), de centro izquierda, y del Partido Popular (PP), de centro derecha.

En Francia, en cambio, el Frente Nacional mostró su fuerza en la primera vuelta de las elecciones autonómicas, aunque la segunda vuelta no le fue favorable y no consiguió ganar ninguna región.

¿Cómo no escuchar el mensaje? Cuanto más tiempo pasa, más expresan los votantes su profundo descontento con los partidos gobernantes tradicionales, y más se plantean dar una oportunidad a quienes proponen soluciones radicales. Y aunque son muy diferentes entre sí, los partidos a los que votan cada vez más tienen en común que responsabilizan a la Unión Europea del lamentable estado de la economía y del mercado laboral.

Por supuesto, la radicalización no se limita a Europa. Donald Trump, quien lidera a los republicanos, debe su ascenso en las encuestas a los mismos factores que muchos creen que son responsables de la creciente popularidad de Le Pen. El problema para Europa es la tensión entre la radicalización de la política y el centralismo del gobierno.

La mayoría de los países de la UE han estado gobernados durante treinta años por partidos de centro derecha o centro izquierda que tienen aproximadamente la misma visión para el futuro del continente. Si no se ponen de acuerdo sobre los medios, plasmaron conjuntamente un consenso ideológico que hizo posible la construcción del mercado único, la implantación del euro y la ampliación de la UE.

Muchos votantes creen ahora que las políticas resultantes de este consenso han fracasado. Los gobiernos han demostrado ser incapaces de proteger los trabajos poco cualificados de las consecuencias de la globalización y el cambio tecnológico. Ni la educación masiva, ni la fiscalidad progresiva, ni las transferencias sociales han impedido el aumento de las desigualdades. Y el euro no ha producido la prosperidad y la estabilidad esperada. Aquellos que piensan que las deficiencias del sistema de política económica europea o ciertos errores en las políticas seguidas tienen más culpa que la propia integración europea son cada vez menos audibles.

Es normal en una democracia que ocurran lo que los estadounidenses llaman «realineamientos» políticos. Las instituciones democráticas están diseñadas precisamente para hacerlas posibles. Cuando los votantes llevan una nueva fuerza política al poder, la constitución generalmente no cambia excepto en los márgenes, pero los nuevos gobernantes redefinen las políticas públicas y reforman la legislación existente. Esta combinación de rigidez y plasticidad es lo que permite a los regímenes democráticos asegurar la continuidad mientras se adaptan a cambios significativos en las preferencias de los ciudadanos.